"La economía no puede permanecer abierta": los efectos de ómicron repercuten en EE.UU.

Escribe Melody Schreiber

Biden ha prometido mantener abiertas las empresas y las escuelas, pero algunos expertos se preguntan si eso es posible dada la naturaleza de esta variante Covid.

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Las escuelas se vuelven virtuales, las aerolíneas cancelan vuelos, las farmacias y los centros de pruebas cierran temporalmente, los estantes de las tiendas de comestibles se vacían debido a los retrasos en el transporte, las donaciones de sangre caen a niveles de crisis por primera vez y los hospitales del país no dan abasto. Estos son los EE. UU. bajo la variante Omicron.

Omicron puede causar síntomas más leves en algunas personas, pero sus efectos están repercutiendo en todo Estados Unidos y creando algunos de los mayores desafíos de la pandemia de Covid-19.

“Tenemos escasez de suministros, tenemos escasez de transporte, que son el resultado de que la gente esté fuera de las ciudades debido al Covid, y especialmente a la variante Omicron por ser tan infecciosa. Y eso obviamente está limitando la fuerza laboral, y al verse limitada ésta genera algunos estragos que todos estamos experimentando”, dijo Ezekiel Emanuel, vicerrector de la Universidad de Pensilvania.

Joe Biden ha prometido mantener abiertas las empresas y las escuelas, pero algunos expertos se preguntan si eso es posible dada la naturaleza de Omicron y la falta de medidas adecuadas para combatirlo.

“La economía no puede permanecer abierta y las escuelas no pueden permanecer abiertas cuando tantas personas se enferman”, dijo Margaret Thornton, investigadora educativa de la Escuela de Asuntos Públicos e Internacionales de Princeton. “Debemos tomar medidas para frenar la propagación para que las escuelas sigan funcionando, para que lo mismo ocurra con los negocios”, dijo, pero gran parte de esa acción ha sido lenta.

Para controlar Omicron y futuras oleadas, los funcionarios deben confiar en tácticas probadas y ciertas, desde proporcionar pruebas suficientes hasta máscaras de alta calidad y una mejor ventilación, dicen algunos expertos en salud.

“Ahora tenemos herramientas como máscaras N95, vacunas, tratamientos y diagnósticos rápidos para ayudar a prevenir infecciones y reducir la gravedad de la enfermedad”, dijo Rick Bright, director ejecutivo del Instituto de Prevención de Pandemias de la Fundación Rockefeller y exfuncionario del Departamento de Salud de EE.UU. “Sin embargo, debemos hacer más para que sean asequibles y estén disponibles para todos, con una guía clara sobre cuándo y cómo usarlos de manera más efectiva”.

Frente a un aumento astronómico de casos y hospitalizaciones, los sistemas de salud se han visto afectados. Omicron viene inmediatamente después de una devastadora ola Delta en el otoño y de escasez de personal y suministros existentes, con pocas chances de recuperación. El promedio de infecciones de siete días en EE.UU. es de más de 750,000 casos ahora, mucho más alto que durante el pico de Delta.

“Fue consecutivo”, dijo Jorge Moreno, profesor asistente de medicina en la Facultad de Medicina de Yale. “Está afectando a todos los sectores de la atención médica”.

Los trabajadores de la salud han denunciado en las redes sociales que se les ha pedido que se ofrezcan como voluntarios para permitir el reabastecimiento de suministros y contestar teléfonos , o para ser voluntarios en limpieza, servicio de alimentos y transporte. Según los informes, se le pidió a un médico residente que trabajara como técnico de lavado, un trabajo para el que nunca se capacitó y por el que no se le pagó. Mientras tanto, las enfermeras en Nueva York están tan agotadas que hay sectores enteros de las unidades hospitalarias donde nadie está programado para monitorear a los pacientes.

Los hospitales en algunas partes del país permiten que el personal continúe trabajando siendo positivos, sin aislarse en absoluto. En Rhode Island, esa política provocó un brote entre los pacientes.

“Podemos tener una cama vacía, pero si no hay una enfermera para atenderla o incluso un médico para lo mismo, no hay forma de manejar al paciente. Así que realmente estamos en una crisis”, dijo Moreno. “Estamos a punto de estallar en este momento”, y dado que las hospitalizaciones se retrasan entre una o dos semanas con respecto a los casos, lo peor aún está por venir, dijo.

Es posible que los hospitales de todo el país ya estén más llenos de lo que sugieren las cifras oficiales. En Maryland, los hospitales están al 87 % de su capacidad, según informes oficiales, pero en realidad están más cerca o superando el 100 %, según un análisis.

También hay menos hospitales ahora que cuando comenzó la pandemia, particularmente en las zonas rurales. En 2020, 19 hospitales rurales cerraron, la mayor cantidad de cierres en un año desde 2005, cuando comenzaron a recopilarse datos.

Omicron también es responsable de la escasez de personal en las residencias de ancianos. Eso lleva a que estas instituciones limiten la cantidad de admisiones de nuevos pacientes, una réplica de lo que ya ocurre en los hospitales entre los pacientes que podría llevar hacia una transición a un nivel de atención más bajo.

Las guarderías también enfrentan un aumento de casos y escasez de personal. Las guarderías ya estaban sobrecargadas, con algunos centros perdiendo hasta el 90% de los trabajadores a partir de diciembre. Según Cindy Lehnhoff, directora de la Asociación Nacional de Cuidado Infantil, la escasez “catastrófica” ha afectado a alrededor del 80 % de los centros en todo el país, lo que ha provocado cierres y largas listas de espera.

Las escuelas también han luchado por permanecer abiertas. “Es un caos. Es un completo caos”, dijo Thornton. En Filadelfia, por ejemplo, 98 escuelas ahora se han vuelto virtuales, dijo. “Realmente no hay suficientes adultos que estén lo suficientemente bien como para estar en el edificio”.

Los líderes han “entendido el razonamiento al revés” sobre mantener abiertas las escuelas, dijo. “Esta administración ha dicho que priorizan las escuelas debido a la economía, para que los padres vuelvan a trabajar. Y creo que eso es solo un enfoque realmente retrógrado. Necesitamos priorizar las escuelas porque son importantes para los niños”.

En las escuelas, existen formas comprobadas de reducir la propagación de cualquier variante. Solo hay que tomar las medidas, dijo Thornton.

Estas medidas incluyen opciones remotas bien administradas para aquellos que las desean a fin de reducir el tamaño de las aulas y reducir los riesgos de exposición. Las pruebas periódicas, en las que las familias optan por participar en lugar de optar por no participar, marcarían una gran diferencia, además de brindar orientación sobre qué hacer si la prueba da positivo.

Asegurarse de que todos los estudiantes tengan máscaras de alta calidad también es esencial, dijo Thornton.

“Mantener las escuelas abiertas y la economía en funcionamiento es muy importante y un verdadero desafío, ya que gran parte de la sociedad se enfermará en las próximas semanas”, dijo Bright. “Creo que podemos hacerlo con seguridad. Sin embargo, necesitamos seguir la ciencia, usar las herramientas a nuestra disposición y usar las herramientas que tenemos apropiadamente.

“La realidad es que el Covid-19 no va a desaparecer pronto. Necesitamos pasar de la crisis al control”, dijo.

Bright y Emanuel describieron los pasos que la administración podría tomar para alcanzar sus objetivos, incluidas medidas como la expansión de las pruebas, las vacunas y los medicamentos, y la reconstrucción de la confianza en la salud pública.

“Vamos a tener unas próximas dos o tres semanas difíciles”, dijo Emanuel. Pero si se pueden implementar medidas, tendrían un efecto enorme.

Y cualquier medida que se implemente ahora ayudará a abordar futuros aumentos repentinos, dijo Bright. "Creo que la próxima variante ya está al acecho entre nosotros ahora, lo que hace que sea aún más crítico que avancemos y la detengamos antes de que tenga la oportunidad de propagarse como lo hizo Omicron".